Liliana V. Blum – No Me Pases de Largo (Don’t Pass Me By)

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Short stories are not usually my favorite format. In my experience, either they lack depth, or they’re so abstract that they leave me saying Whaaaaat? Either way, I tend to find them unsatisfying. On the other hand, I’ve loved many of Paul Theroux’s novels, even though they are really short stories addressing specific themes. That’s what Liliana Blum has done in her collection No Me Pases de Largo… and I was very satisfied.

I was curious that the stories are named after Beatles songs, and the cover art features the Fab Four, even though I didn’t see an obvious connection. Later, I was embarrassed to learn that the collection is very appropriately named after the song from Sergeant Pepper “Don’t Pass Me By.” Meanwhile, I found myself singing “All you need is love…” and that made a light bulb turn on in my head. The stories are about love – finding love, losing love, looking for love, running away from love – but these are most definitely not love stories.

The common characters in each of the stories are friends Noelia and Moira. Taking turns at front and center or in the background, we see a complex relationship developed over many years between two very complex 30-something women. This is what really connects the stories, and we see the various ways they support each other and protect themselves through a confrontation with a lover’s wife, the realization that an early love affair was a sham, the loss of “Mister Right” due to a foolish indiscretion, and dealing with the long-term effects of an earlier love affair.

I haven’t read all of Liliana Blum’s work, but this is by far my favorite of her story collections. The good news is that it is in both Spanish and English. I read a couple of the English versions, and found Michael Parker-Stainback’s translation to be fluid and accurate.

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Guillermo Arriaga – Un dulce olor a muerte (A Sweet Scent of Death)

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Several years ago, I saw the film version of Un dulce olor a muerte at the Los Angeles Latino Film Festival. Starring a young Diego Luna (Y tu mamá también), it was oddly cast with actors from a wide variety of countries, and an equally odd conglomeration of accents. While it was incongruous to have such an international cast in a rural Mexican locale, the story was compelling and wonderfully executed, from a screenplay adapted by Arriaga from his novel.

We know Guillermo Arriaga from his writing of such films as Amores Perros, 21 Grams and Babel, but he has written a series of powerful novels, and wrote and directed the tragically overlooked film “The Burning Plain” starring Charlize Theron and (yes) Jennifer Lawrence. Un dulce amor a muerte is Arriaga’s first novel.

A young man is overcome with a variety of emotions when finds the naked body of a pretty girl in a field outside the village. Although he has only seen her a few times before, the villagers jump to the conclusion that she was his girlfriend, and Ramón is too distraught to correct them. Compounding the confusion, the girl’s family gives him her diaries, and he comes to believe that he is the secret lover she wrote about.

Meanwhile, the villagers and the police focus on who to blame for the murder. There is a surprising lack of interest in actually solving the crime, so it doesn’t take too many self-serving lies and exaggerations to settle on a guilty suspect. Nor does it take long to agree on the justice to be exacted, and that Ramón should be the instrument of that justice.

The tension mounts throughout the entire novel, as a headlong collision between an innocent man and a naive village becomes increasingly inevitable. Only a handful of people are in a position to change the course of events, but each has his or her reasons to stay silent. It comes down to the very last page to see the final outcome.

A tightly written, suspenseful story filled with well-realized characters.

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Una mañana muy temprano, Ramón descubre el cadáver de Adela en unos campos de avena cerca de Loma Grande. Ramón apenas había visto a Adela en un par de ocasiones, pero en el mismo instante en el que el muchacho cubre con su camisa el cuerpo desnudo de la muerta, comienza a difundirse el rumor de que Adela era su novia. A partir de ese momento, los hechos se irán desencadenando irremediablemente y Ramón se verá obligado a vengar la muerte de la joven. Su corazón es quien le obliga actuar, su corazón y un pueblo entero que se convierte en el protagonista de la novela, en el creador de una ofensa y de una venganza inevitable. Un dulce olor a muerte es una novela fascinante en que la pasión y el orgullo dictan cada una de las decisiones de los personajes, la venganza se convierte en destino y la verdad se muestra en su faceta más ambigua y demoledora.

Juan Villoro – Arrecife

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My rating: 4 1/2 stars

La Pirámide is the only successful hotel in a resort area that failed disastrously when all the others gave up fighting the engineering catastrophe that required constant import of sand from Cuba to replace the entire beach that washed away on a weekly basis.

The key to the resort’s unique success is “extreme tourism” in which visitors can engage in daredevil sports activities, but can also find themselves kidnapped and beaten by guerillas, or risk encounters with deadly snakes. The genius behind the concept is Mario Muller, but he has to be careful, because the hotel could easily be worth more to the owners as a money-laundering vehicle.

When Mario reaches out to his lifelong friend, ex-rocker Tony Góngora, and brings him to this fantasy land, Tony thinks he has found a safe refuge from reality, much safer than the drugged half-life he had been living for many years. Tony is holding on in the midst of the ruins of his life, much as the hotel is holding on in the midst of the ruined resort area. Even in this unreal environment, he still remains isolated, refusing to become involved, until an act of violence strikes rather close to home. And it turns out Mario has a much grander plan to up the ante, and force Tony into the bright glare of reality and personal engagement.

This is literary writing at its finest, as we have come to expect from Juan Villoro. It is a difficult task to make a story of a failed life in a failing environment interesting, even if the possibility of redemption lies at the end, but Villoro is more than capable of pulling it off. I first discovered him when a reviewer called his novel El Testigo “the great Mexican novel.” I’ve read many Mexican novels since then, and I know I’m not alone in placing Villoro at the very top of his profession.

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Hubo un tiempo en que las playas eran un sitio de descanso. En la época del turismo extremo los viajeros necesitan otras emociones. El ex rockero Mario Müller descubre una visionaria posibilidad en el Caribe: los placeres del miedo. Y a orillas de un inmenso arrecife de coral edifica La Pirámide, resort que ofrece peligros controlados hasta que un buzo muere fuera del agua. Reflexión sobre los daños que elegimos para intensificar la vida, esta apasionante novela describe una nueva ecología: el cambio climático vacía los hoteles y el lavado de dinero los regenera como emporios fantasma. Pero Arrecife también es una historia de amistad, amor y redención. Villoro, uno de los mejores escritores latinoamericanos, otorga realidad a una utopía: los problemas de ese paraíso son las virtudes de una novela excepcional.

«Esas atmósferas ominosas que tanto nos recuerdan por momentos a las ficciones apocalípticas o fantasmagóricas de Ballard. Los diálogos tienen esa sequedad irónica de las mejores respuestas y observaciones psicológicas de un Chandler. Arrecife es una novela perfecta a la hora de sincronizar el desdén por la vida que se inflige el narrador y el esfuerzo casi titánico, agónico, de un moribundo Mario, el amigo capital, por indicarle la ruta de su salvación definitiva. En esta magnífica novela de Juan Villoro no hay tiempos muertos» (J. Ernesto Ayala-Dip, El País).

«Lúcida y poderosa lectura del pasado y presente, donde el terror, el sacrificio de los dioses y el mito se confunden» (J.A. Masoliver Ródenas, La Vanguardia).

«La prueba irrefutable de que uno está ante un escritor de fuste reside en esa envidiable capacidad para cambiar de temas y registros cuando todo parecía dirigido a volver sobre lo mismo» (Ricardo Baixeras, El Periódico).

«Villoro se ha basado, para su libro, en ese fenómeno sadomasoquista de nuestra civilización que lleva a ciertos turistas del mundo desarrollado a disfrutar de un fin de semana en un campo de concentración o en una mazmorra de la Inquisición. Lo que él ha hecho es darle a su ficción unos tintes étnico-mítico-telúricos que la hacen totalmente verosímil… Una magnífica novela» (Iñaki Ezquerra, El Correo Español).

Bernardo Fernández, Bef – Cuello Blanco

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My rating: 4 1/2 stars

Andrea Mijangos is back. Sadder and wiser, but still intensely loyal to family and friends, she’s intent on revenge, but this time she has the financial resources to do something about it. In her cross-hairs is Lizzy Zubiaga, the beautiful cartel leader who revolutionized the Mexican drug trade in Bernardo Fernández Bef’s lively previous novel, Hielo Negro. Cuello Blanco is a fun mix of genres, intertwining a gumshoe private detective investigating a very ordinary crime that may or may not have taken place, with busting a massive international money-laundering scheme with the dubious help of the American FBI and DEA.

The characters are outrageous, but at the same time well-realized. Former cop Andrea isn’t afraid to rough up a team of French flics, but also unwittingly stirs up the most basic instincts in the men she meets. “If you lived in the 1950s, you’d be a movie star” … “No, I’d be a wrestler, helping Santo fight mummies and vampires.” And Lizzy Zubiaga, while yet again revolutionizing Mexican organized crime, is into cosplay, extreme performance art and vicious murder, and has a truly frightening attitude to relations with the opposite sex.

The action is almost non-stop. There are murders – by gun, by knife, by explosion… even by sexual over-stimulation. There is a complex financial fraud, a Balkan arms deal, shocking performance art, a gang war and an explosive climax. You know, all the things you’d expect from a Bernardo Fernández, Bef novel.

A fun read!

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Óscar Salgado, dueño de la casa de bolsa Blue Chip, es secuestrado y amenazado para obtener la información financiera de Lizzy Zubiaga, la reina de las drogas sintéticas. Ella decide entrar de lleno al negocio del lavado de dinero junto con Salgado y su socio, Alberto Suárez. Su plan: crear un banco internacional para criminales de alto nivel. La única persona que puede detenerla es la ex policía Andrea Mijangos, con su nueva agencia de detectives. Mientras tanto, al otro lado de la ciudad, un misántropo dibujante de cómics aparece muerto en un cuarto cerrado por dentro, sin aparente violencia ni móvil. Son los primeros casos de Mijangos como investigadora privada, quien sigue obsesionada por ver a Lizzy tras las rejas. Ayudada por el Járcor, su ex compañero de la policía judicial, y con la ambigua amistad de Henry Dávalos, agente de la DEA, Andrea se verá cara a cara con traficantes de armas rusos, bandas de asaltabancos armenios y traficantes de tabaco albaneses en la segunda entrega de esta trepidante serie. Con el estilo único de Bef (Premio Grijalbo de Novela 2011 por Hielo negro), que combina lo mejor del género negro con elementos de la cultura pop, Cuello blanco es una novela explosiva que estallará ante los ojos del lector.

Hilario Peña – La mujer de los hermanos Reyna

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My rating: 4 1/2 stars

As I read Hilario Peña’s delightful novel, I felt as if I were solving one of those big, beautiful jig saw puzzles I used to solve with father on summer vacations. Covering a 40-year time span, it’s gradually revealed to be the saga of a loosely-knit family’s move from a dying town in Sinaloa to a position of power in the thriving city of Tijuana.

A story that shows what can be accomplished with ambition, brains and a faulty moral compass, the themes are constant reinvention, constant betrayal, and the importance of family – even wildly dysfunctional family. There’s lots of action. The book features a murder mystery, a gang war, police and political corruption, drug trafficking, the use of religion and sex as tools for personal and financial gain, and an allegorical escape of wild animals from the zoo.

There’s a huge cast of vividly-written characters, but the story revolves around three principal players. Roberto Reyna is a scheming womanizer with a surprising weakness. He has a distant, but strong tie to his half-brother, Nicolás, a seeming innocent who nevertheless has no problem capitalizing on the outrageous situations that present themselves. Most interesting of all is the mysterious Lorena “La Morena.” While she struggles for control over her own life, there’s no doubt that she has control over everyone she comes into contact with. Every time I thought we were finished with a character, he would come back to fill in another piece of the puzzle.

There were a large number of pieces in this puzzle, but I trusted the author to pull them all together, which he did, providing a truly satisfying and engaging reading experience.

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The author’s description of his book, and the thought process that went into its creation:

La mujer de los hermanos Reyna narra las vivencias de un grupo de estafadores de poca monta entre los que se encuentran un comisario holgazán, su medio hermano y una despampanante mujer fatal apodada la Morena, quienes, con sus actos, llevarán a la ruina a un pueblo sinaloense llamado Estación Naranjo, antes de huir hacia la ciudad de Tijuana, donde cada uno se reinventará a sí mismo, superando su condición de desheredados por medio de complejas estafas, la única manera de subsistir en el mundo en el que viven, donde nada se les dio gratis.

Con esta obra me propuse crear un nuevo género al que llamo Melodrama Policiaco, el cual se encuentra influenciado en partes iguales tanto por la novela negra norteamericana como por algunos culebrones del canal de las estrellas; estos melodramas épicos que en ocasiones llegan a abordar la vida de todo un pueblo y que regularmente terminan con la villana quemada, rapada, desfigurada y metida en un manicomio.

Se me ocurrió la idea de un don Juan sinaloense, con hijos regados por todo el estado. Me pregunté, ¿cómo sería la relación entre estos medios hermanos, separados no solo por kilómetros de distancia entre sí, sino también por rencores, celos y envidias? Enseguida coloqué a una mujer de carácter fuerte y actos sumamente sensuales en medio de ellos, agregué un poco de melodrama a la mezcla, lo metí todo dentro de una trama de género policiaco, y de pronto ya tenía el concepto bien cuajado. Ahora solo hacía falta escribirlo.

El tema de don Juan me llevó a otro que es común denominador de todas mis historias: el tema rulfiano de la búsqueda del padre (de manera descarada el inicio de esta novela parafrasea el inicio de Pedro Páramo). Al menos es lo que persiguen los protagonistas de mis últimos tres libros, una figura paterna que les enseñe a convertirse en hombres para dejar de cometer los errores y tropiezos que terminarán provocando en unos casos la risa y en otros la lástima de parte de los lectores.

A cada personaje lo mueve una motivación diferente, como es el caso de la Morena, quien es guiada por su irreprimible deseo de libertad que más tarde se transforma en ambición de poder. Al comisario Nicolás Reyna lo mueve su deseo por reencontrarse con su padre, mientras que todo lo que Roberto Reyna desea, a pesar de su inicial pose de macho mexicano, es retornar al útero materno, a aquel origen apacible e idílico que terminó abruptamente con el suicidio de su madre. Al secuaz de este trío, el maquiavélico Rigoberto Zamudio, lo mueve su vampírica obsesión por poseer a la Morena, a quien ve como la fuente de la eterna juventud.

Existe una nostalgia que impregna todo el libro, con personajes que miran siempre hacia su pasado con añoranza. Evelina Zamudio y la nostalgia por las tradiciones de su pueblo, la mayoría de ellas abolidas por los caprichos de un pastor evangélico; el subprocurador César Mayorga y su nostalgia por un sistema político tan autoritario como funcional. Margarita Lizárraga, la figura materna sobre la que se abalanza Roberto Reyna para dejar atrás su vida de pendencias. También están otros personajes, como Raquel Torres, esta empleada de una joyería a punto de ser asaltada, quien padece del complejo de Electra hasta que conoce a Leonardo Zamudio, alias el DiCaprio, uno de los asaltantes a los que se habrá de enfrentar en el clímax de la historia.

El humor es otro ingrediente importante en La mujer de los hermanos Reyna, sin embargo procuré que éste funcionara como parte del hilo conductor más que como fin en sí mismo. Una herramienta de la cual me valgo para que el lector siga conmigo y escuche el mensaje que lanza una vida como la de Lorena Guzmán. Un mensaje difícil de desentrañar, incluso para el autor, pero que definitivamente se encuentra ahí, hablándonos en todo momento.

Mi novela predilecta de cuantas he publicado. La considero la mejor.La recomiendo ampliamente.

Imanol Caneyada – Tardarás un rato en morir

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My rating: 4 stars

Chantal Akerman, the Belgian film director, was having trouble raising funds for a musical that took place in a shopping mall. She gathered together the cast, and made a demo film, sort of a sketch of what the finished product would be, in which the players sang the songs and read the dialog with no locations or production values whatsoever. This sketch was well received by film festivals, won prizes, and resulted in funding of the originally conceived picture. The more conventional film went unnoticed, despite its bigger budget and more elaborate production values and technical effects.

I tell the story because I feel that Imanol Caneyada has done something similar in his “novela negra” Tardarás un rato en morir.

At first, I was disconcerted by the wide range of topics, locations and characters he covers in this short novel. The first person narrative of the aide to a disgraced former Mexican state governor hiding out in Montreal takes only slight precedence over the story of a Montreal police detective trying to solve a series of bizarre murders. We get the back stories of not only the Mexican main characters, but also the Montreal policeman, a surgeon and his staff, a hotel employee and a most-wanted drug cartel chief. After a while, though, I realized just how ambitiously large the book was, and came to admire how concisely the author managed to show how the search for a Canadian serial killer can put the Mexican drug wars in context.

The theme I came away with is that nothing is really as it appears on the surface – personal relations, physical appearances, headline news, crime, national identity, political power and financial success included. The peaceful blanket of the constant snow in Montreal provides an apt metaphor.

An interesting book that could have frustrated me with its refusal to dig deeply into any of its characters or their stories, but that covered such a wide range that I came away satisfied.

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En esta impactante novela negra, Imanol Caneyada retrata con crudeza un mundo en el que imperan el poder del narcotráfico, las mentiras, el crimen, la corrupción, los asesinatos y la violencia.

A través de una trama envolvente y personajes delineados con exactitud, Tardarás un rato en morir nos cuenta la historia de un ex gobernador mexicano y su fiel ayudante, quienes deben partir en secreto hacia Canadá. Su exilio es la única manera de rehuir el callejón sin salida en el que se encuentran: terminar en la cárcel o ser alcanzados por uno de los más temidos capos de la droga, que busca vengarse de ellos.

Por otro lado, la ciudad en la que se esconden tiene sus propias historias perturbadoras. La nieve que cubre esas calles, supuestamente idílicas, se cubre de sangre, pues empiezan a desaparecer mujeres, a las que encuentran asesinadas y destazadas con métodos brutales.

Con un ritmo cada vez más intenso, la narración del ex gobernador relacionado con la mafia se entrelaza con la del asesino serial que siembra la desazón y el terror. El resultado es un thriller con una intriga bien lograda y una visión ácida de la realidad, que enganchará a los lectores.

José Mariano Leyva – Imbéciles Anónimos

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My rating: 4 Stars

José Mariano Leyva, yes the same name as the author, is a cynical young man who barely goes through the motions of having friends and personal interactions. When four of his “friends” separately find themselves at a crisis point in their lives, they each ask José Mariano if they can use his house in Cuernavaca as a quiet refuge in which to sort out their problems. He says yes to all of them, taking pleasure in their surprise at finding themselves at a gathering of “Imbéciles Anónimos,” which doesn’t need much translation.

When one member of the group is arrested on the way to Cuernavaca for carrying 3 grams of cocaine, he falls into the hands of a corrupt policeman. Personally familiar with the Leyva family, the policeman learns about the meeting of the four burn-outs, and shows up at the house to enforce his extortion and to generally terrorize the group. This builds to a brutal climax that would have been the end of many other books, but in this case just sets in motion the real story.

The real story involves the pressures of being 30 years old, our parents’ impact on how we live our lives, our ability to change the course of our lives if we really want to, the revolution in Guerrero in the 1970s, the bitter/sweetness of revenge, and our vulnerability, no matter how careful we are, to people with evil intentions.

This is an exciting novel that covers a surprisingly wide range of themes, and succeeds on every level. An award-winning book, it won the “Premio Bellas Artes de Novela José Rubén Romero 2009.” Highly justified.

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Imagínate una casa en Cuernavaca, en medio de la nada, que pides prestada a un amigo para exorcizar tus demonios en soledad. Imagina que llegas y, como por arte de magia, va formándose un grupo de imbéciles a los que en tu vida has visto, que aparecen ahí con la misma intención que tú. Imagina entonces un crimen inesperado, del que te vuelves cómplice sin comprender cómo es que de ser un desgraciado te has convertido, de repente, en un asesino. A partir de ese momento, sobra decir que nada volverá a ser igual. Imbéciles Anónimos es una novela de euforia prolongada por el beat de un DJ. Pero también es una explosión de rabia nihilista como distintivo generacional. En su primera novela, José Mariano Leyva se perfila como un exquisito narrador kamikaze que con la narcosis, el sexo sin profilaxis, la música electrónica y el gadget tecnológico como fuselaje, estalla contra el aquí y el ahora de una sociedad predecible y aburrida. El impulso vital de un grupo de amigos ‘hermosos y malditos’, (diría Scott Fitzgerald) es el combustible de esta historia.