Bernardo Fernández, Bef – Cuello Blanco

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My rating: 4 1/2 stars

Andrea Mijangos is back. Sadder and wiser, but still intensely loyal to family and friends, she’s intent on revenge, but this time she has the financial resources to do something about it. In her cross-hairs is Lizzy Zubiaga, the beautiful cartel leader who revolutionized the Mexican drug trade in Bernardo Fernández Bef’s lively previous novel, Hielo Negro. Cuello Blanco is a fun mix of genres, intertwining a gumshoe private detective investigating a very ordinary crime that may or may not have taken place, with busting a massive international money-laundering scheme with the dubious help of the American FBI and DEA.

The characters are outrageous, but at the same time well-realized. Former cop Andrea isn’t afraid to rough up a team of French flics, but also unwittingly stirs up the most basic instincts in the men she meets. “If you lived in the 1950s, you’d be a movie star” … “No, I’d be a wrestler, helping Santo fight mummies and vampires.” And Lizzy Zubiaga, while yet again revolutionizing Mexican organized crime, is into cosplay, extreme performance art and vicious murder, and has a truly frightening attitude to relations with the opposite sex.

The action is almost non-stop. There are murders – by gun, by knife, by explosion… even by sexual over-stimulation. There is a complex financial fraud, a Balkan arms deal, shocking performance art, a gang war and an explosive climax. You know, all the things you’d expect from a Bernardo Fernández, Bef novel.

A fun read!

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Óscar Salgado, dueño de la casa de bolsa Blue Chip, es secuestrado y amenazado para obtener la información financiera de Lizzy Zubiaga, la reina de las drogas sintéticas. Ella decide entrar de lleno al negocio del lavado de dinero junto con Salgado y su socio, Alberto Suárez. Su plan: crear un banco internacional para criminales de alto nivel. La única persona que puede detenerla es la ex policía Andrea Mijangos, con su nueva agencia de detectives. Mientras tanto, al otro lado de la ciudad, un misántropo dibujante de cómics aparece muerto en un cuarto cerrado por dentro, sin aparente violencia ni móvil. Son los primeros casos de Mijangos como investigadora privada, quien sigue obsesionada por ver a Lizzy tras las rejas. Ayudada por el Járcor, su ex compañero de la policía judicial, y con la ambigua amistad de Henry Dávalos, agente de la DEA, Andrea se verá cara a cara con traficantes de armas rusos, bandas de asaltabancos armenios y traficantes de tabaco albaneses en la segunda entrega de esta trepidante serie. Con el estilo único de Bef (Premio Grijalbo de Novela 2011 por Hielo negro), que combina lo mejor del género negro con elementos de la cultura pop, Cuello blanco es una novela explosiva que estallará ante los ojos del lector.

Hilario Peña – La mujer de los hermanos Reyna

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My rating: 4 1/2 stars

As I read Hilario Peña’s delightful novel, I felt as if I were solving one of those big, beautiful jig saw puzzles I used to solve with father on summer vacations. Covering a 40-year time span, it’s gradually revealed to be the saga of a loosely-knit family’s move from a dying town in Sinaloa to a position of power in the thriving city of Tijuana.

A story that shows what can be accomplished with ambition, brains and a faulty moral compass, the themes are constant reinvention, constant betrayal, and the importance of family – even wildly dysfunctional family. There’s lots of action. The book features a murder mystery, a gang war, police and political corruption, drug trafficking, the use of religion and sex as tools for personal and financial gain, and an allegorical escape of wild animals from the zoo.

There’s a huge cast of vividly-written characters, but the story revolves around three principal players. Roberto Reyna is a scheming womanizer with a surprising weakness. He has a distant, but strong tie to his half-brother, Nicolás, a seeming innocent who nevertheless has no problem capitalizing on the outrageous situations that present themselves. Most interesting of all is the mysterious Lorena “La Morena.” While she struggles for control over her own life, there’s no doubt that she has control over everyone she comes into contact with. Every time I thought we were finished with a character, he would come back to fill in another piece of the puzzle.

There were a large number of pieces in this puzzle, but I trusted the author to pull them all together, which he did, providing a truly satisfying and engaging reading experience.

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The author’s description of his book, and the thought process that went into its creation:

La mujer de los hermanos Reyna narra las vivencias de un grupo de estafadores de poca monta entre los que se encuentran un comisario holgazán, su medio hermano y una despampanante mujer fatal apodada la Morena, quienes, con sus actos, llevarán a la ruina a un pueblo sinaloense llamado Estación Naranjo, antes de huir hacia la ciudad de Tijuana, donde cada uno se reinventará a sí mismo, superando su condición de desheredados por medio de complejas estafas, la única manera de subsistir en el mundo en el que viven, donde nada se les dio gratis.

Con esta obra me propuse crear un nuevo género al que llamo Melodrama Policiaco, el cual se encuentra influenciado en partes iguales tanto por la novela negra norteamericana como por algunos culebrones del canal de las estrellas; estos melodramas épicos que en ocasiones llegan a abordar la vida de todo un pueblo y que regularmente terminan con la villana quemada, rapada, desfigurada y metida en un manicomio.

Se me ocurrió la idea de un don Juan sinaloense, con hijos regados por todo el estado. Me pregunté, ¿cómo sería la relación entre estos medios hermanos, separados no solo por kilómetros de distancia entre sí, sino también por rencores, celos y envidias? Enseguida coloqué a una mujer de carácter fuerte y actos sumamente sensuales en medio de ellos, agregué un poco de melodrama a la mezcla, lo metí todo dentro de una trama de género policiaco, y de pronto ya tenía el concepto bien cuajado. Ahora solo hacía falta escribirlo.

El tema de don Juan me llevó a otro que es común denominador de todas mis historias: el tema rulfiano de la búsqueda del padre (de manera descarada el inicio de esta novela parafrasea el inicio de Pedro Páramo). Al menos es lo que persiguen los protagonistas de mis últimos tres libros, una figura paterna que les enseñe a convertirse en hombres para dejar de cometer los errores y tropiezos que terminarán provocando en unos casos la risa y en otros la lástima de parte de los lectores.

A cada personaje lo mueve una motivación diferente, como es el caso de la Morena, quien es guiada por su irreprimible deseo de libertad que más tarde se transforma en ambición de poder. Al comisario Nicolás Reyna lo mueve su deseo por reencontrarse con su padre, mientras que todo lo que Roberto Reyna desea, a pesar de su inicial pose de macho mexicano, es retornar al útero materno, a aquel origen apacible e idílico que terminó abruptamente con el suicidio de su madre. Al secuaz de este trío, el maquiavélico Rigoberto Zamudio, lo mueve su vampírica obsesión por poseer a la Morena, a quien ve como la fuente de la eterna juventud.

Existe una nostalgia que impregna todo el libro, con personajes que miran siempre hacia su pasado con añoranza. Evelina Zamudio y la nostalgia por las tradiciones de su pueblo, la mayoría de ellas abolidas por los caprichos de un pastor evangélico; el subprocurador César Mayorga y su nostalgia por un sistema político tan autoritario como funcional. Margarita Lizárraga, la figura materna sobre la que se abalanza Roberto Reyna para dejar atrás su vida de pendencias. También están otros personajes, como Raquel Torres, esta empleada de una joyería a punto de ser asaltada, quien padece del complejo de Electra hasta que conoce a Leonardo Zamudio, alias el DiCaprio, uno de los asaltantes a los que se habrá de enfrentar en el clímax de la historia.

El humor es otro ingrediente importante en La mujer de los hermanos Reyna, sin embargo procuré que éste funcionara como parte del hilo conductor más que como fin en sí mismo. Una herramienta de la cual me valgo para que el lector siga conmigo y escuche el mensaje que lanza una vida como la de Lorena Guzmán. Un mensaje difícil de desentrañar, incluso para el autor, pero que definitivamente se encuentra ahí, hablándonos en todo momento.

Mi novela predilecta de cuantas he publicado. La considero la mejor.La recomiendo ampliamente.

Imanol Caneyada – Tardarás un rato en morir

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My rating: 4 stars

Chantal Akerman, the Belgian film director, was having trouble raising funds for a musical that took place in a shopping mall. She gathered together the cast, and made a demo film, sort of a sketch of what the finished product would be, in which the players sang the songs and read the dialog with no locations or production values whatsoever. This sketch was well received by film festivals, won prizes, and resulted in funding of the originally conceived picture. The more conventional film went unnoticed, despite its bigger budget and more elaborate production values and technical effects.

I tell the story because I feel that Imanol Caneyada has done something similar in his “novela negra” Tardarás un rato en morir.

At first, I was disconcerted by the wide range of topics, locations and characters he covers in this short novel. The first person narrative of the aide to a disgraced former Mexican state governor hiding out in Montreal takes only slight precedence over the story of a Montreal police detective trying to solve a series of bizarre murders. We get the back stories of not only the Mexican main characters, but also the Montreal policeman, a surgeon and his staff, a hotel employee and a most-wanted drug cartel chief. After a while, though, I realized just how ambitiously large the book was, and came to admire how concisely the author managed to show how the search for a Canadian serial killer can put the Mexican drug wars in context.

The theme I came away with is that nothing is really as it appears on the surface – personal relations, physical appearances, headline news, crime, national identity, political power and financial success included. The peaceful blanket of the constant snow in Montreal provides an apt metaphor.

An interesting book that could have frustrated me with its refusal to dig deeply into any of its characters or their stories, but that covered such a wide range that I came away satisfied.

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En esta impactante novela negra, Imanol Caneyada retrata con crudeza un mundo en el que imperan el poder del narcotráfico, las mentiras, el crimen, la corrupción, los asesinatos y la violencia.

A través de una trama envolvente y personajes delineados con exactitud, Tardarás un rato en morir nos cuenta la historia de un ex gobernador mexicano y su fiel ayudante, quienes deben partir en secreto hacia Canadá. Su exilio es la única manera de rehuir el callejón sin salida en el que se encuentran: terminar en la cárcel o ser alcanzados por uno de los más temidos capos de la droga, que busca vengarse de ellos.

Por otro lado, la ciudad en la que se esconden tiene sus propias historias perturbadoras. La nieve que cubre esas calles, supuestamente idílicas, se cubre de sangre, pues empiezan a desaparecer mujeres, a las que encuentran asesinadas y destazadas con métodos brutales.

Con un ritmo cada vez más intenso, la narración del ex gobernador relacionado con la mafia se entrelaza con la del asesino serial que siembra la desazón y el terror. El resultado es un thriller con una intriga bien lograda y una visión ácida de la realidad, que enganchará a los lectores.

José Mariano Leyva – Imbéciles Anónimos

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My rating: 4 Stars

José Mariano Leyva, yes the same name as the author, is a cynical young man who barely goes through the motions of having friends and personal interactions. When four of his “friends” separately find themselves at a crisis point in their lives, they each ask José Mariano if they can use his house in Cuernavaca as a quiet refuge in which to sort out their problems. He says yes to all of them, taking pleasure in their surprise at finding themselves at a gathering of “Imbéciles Anónimos,” which doesn’t need much translation.

When one member of the group is arrested on the way to Cuernavaca for carrying 3 grams of cocaine, he falls into the hands of a corrupt policeman. Personally familiar with the Leyva family, the policeman learns about the meeting of the four burn-outs, and shows up at the house to enforce his extortion and to generally terrorize the group. This builds to a brutal climax that would have been the end of many other books, but in this case just sets in motion the real story.

The real story involves the pressures of being 30 years old, our parents’ impact on how we live our lives, our ability to change the course of our lives if we really want to, the revolution in Guerrero in the 1970s, the bitter/sweetness of revenge, and our vulnerability, no matter how careful we are, to people with evil intentions.

This is an exciting novel that covers a surprisingly wide range of themes, and succeeds on every level. An award-winning book, it won the “Premio Bellas Artes de Novela José Rubén Romero 2009.” Highly justified.

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Imagínate una casa en Cuernavaca, en medio de la nada, que pides prestada a un amigo para exorcizar tus demonios en soledad. Imagina que llegas y, como por arte de magia, va formándose un grupo de imbéciles a los que en tu vida has visto, que aparecen ahí con la misma intención que tú. Imagina entonces un crimen inesperado, del que te vuelves cómplice sin comprender cómo es que de ser un desgraciado te has convertido, de repente, en un asesino. A partir de ese momento, sobra decir que nada volverá a ser igual. Imbéciles Anónimos es una novela de euforia prolongada por el beat de un DJ. Pero también es una explosión de rabia nihilista como distintivo generacional. En su primera novela, José Mariano Leyva se perfila como un exquisito narrador kamikaze que con la narcosis, el sexo sin profilaxis, la música electrónica y el gadget tecnológico como fuselaje, estalla contra el aquí y el ahora de una sociedad predecible y aburrida. El impulso vital de un grupo de amigos ‘hermosos y malditos’, (diría Scott Fitzgerald) es el combustible de esta historia.

Daniel Krauze – Fallas de Origen

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My rating: 4 stars

Winner of the Premio Letras Nuevas 2012, Krause’s new novel takes up where his earlier novel, Cuervos (see my earlier review) left off. Now 28, Matías returns from 6 aimless years of self-imposed exile in New York, to learn that you can’t go home again. Not that he really wanted to go home, but his father’s death was a surprise and a huge emotional blow.

6 years earlier, he published a tell-all novel showing the very worst sides of his thinly-disguised friends, and expects to be held accountable. It is somewhat troubling, however, to learn that none of his friends took the trouble to even read it. Instead, he finds that his friends’ and family’s lives have moved on without him, and he doesn’t really fit in any more. Suffering from the same anger and frustrations that prompted him to write his destructive novel in the first place, Matías sets out to do as much emotional damage as possible, some directly, and some passive-aggressively.

In an intense, first-person account, we see Matías destroy a little of himself with every destructive, vengeful act he brings upon his former friends and family. We also see him grieving for the good things he left behind all those years ago, including his childhood pet, his first love and most of all, his father. It takes hitting bottom, and his near destruction to force Matías to focus on a path to potential healing.

A powerful, intensely personal story of a young man forced to confront both the past and the future.

Desde Libros Gandhi:

TRAS UNA LARGA ESTANCIA EN NUEVA YORK, MATÍAS VUELVE A LA CIUDAD DE MÉXICO. NO REGRESA POR GUSTO NI LO MUEVE LA NOSTALGIA: LO HA SORPRENDIDO LA MUERTE DE SU PADRE. REINTEGRARSE AL PASADO LO LLEVA A ENFRENTARSE A TODO AQUELLO DE LO QUE SALIÓ HUYENDO Y EL PAÍS QUE NUNCA HA SIDO PLENAMENTE SUYO LO CONFRONTA CON UNA REALIDAD SOCIAL INESPERADAMENTE VIOLENTA, DEGRADADA Y VACUA, Y CON SU PROPIO PASADO: LA FAMILIA, LOS AMIGOS, LOS AMORES. POCO A POCO IRRUMPEN LOS AGRAVIOS INSATISFECHOS, LAS VENGANZAS LARGAMENTE INCUBADAS, LAS CUENTAS PENDIENTES, LAS TRAICIONES INCONFESABLES, LOS SUEÑOS FRUSTRADOS. UNA EXTRAORDINARIA NARRACIÓN SIN CONCESIONES NI TREGUA, QUE SE PRECIPITA DE MANERA BRUTAL E INCANDESCENTE CUANDO MATÍAS HACE FRENTE A SU HISTORIA, DESTROZANDO LAS VIDAS DE TODOS A LOS QUE DEJÓ Y TODOS LOS QUE LO HAN QUERIDO, SIN ESPERANZA CASI DE SALVACIÓN. FALLAS DE ORIGEN ES LA NOVELA GANADORA DEL PREMIO LETRAS NUEVAS 2012

Chicas Kaláshnikov y Otras Crónicas – Alejandro Almazán

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My rating: 4 1/2 stars

Alejandro Almazán’s fiction can be cynical and disturbing. His recent novel El Más Buscado (see my earlier review) paints a troubling portrait not only of an elite leader in the drug industry, but also of the Mexico that has allowed him to exist and flourish. Chicas Kaláshnikov y Otras Crónicas, however, is disturbing at an entirely different level, because it’s not fiction. It is a series of interviews with the very real people who populate the Mexican drug trade, stripping away the cliches, horrors and romanticism that have filled our imaginations for many years.

A collection of stories published by Almazán in various publications between 2001 and 2012, the book introduces us to Yaretzi, a young woman now sitting in a Chihuahua jail, who wielded her AK47 cuerno de chivo (the Mexicans call them “goats’ horns”) as a surprisingly underpaid cartel assassin. She doesn’t look at her victims for fear of going crazy. We also meet Jota Erre (J.R.), who has been lured into various low-level jobs for the cartels, ranging from marijuana harvester to debt collector / assassin. At every turn, however, he comes away without getting paid, and what recourse does he have? None… if he wants to stay alive. At another end of the spectrum, we meet Julián Leyzaola Pérez, the one-time chief of police in Tijuana, and celebrated “incorruptible cop.” In a remarkable series of interviews, Almazán records the opinions, insights, and even introspections of a controversial figure widely held to be a hero.

These and other characters are presented so vividly, but without embellishment, that the “war on drugs” now has a face. The face of the real people involved in it.

Reseña de Rodrigo Araiza en EstiloDF:

Más allá de las tramas y personajes retratados en este compendio de historias, Chicas Kaláshnikov y otras crónicas ofrece un panorama de un problema que aqueja a la sociedad mexicana: el narcotráfico.

La mal llamada “guerra contra el narco” pasó de ser una gripa bajo control a un cáncer invasivo capaz de destruir el tejido social desde su célula más básica: la familia. En su ejercicio periodístico, Alejandro Almazán ha escudriñado dentro de las historias del narcotráfico, y como resultado de esa búsqueda se encontró con un país hundido en la pobreza, desigualdad, injusticia, corrupción y prepotencia, ingredientes básicos para un estado fallido.

A través de personajes como Lino Portillo Cabanillas, El Jota Erre; el adolescente sicario conocido como El Ponchis, e incluso figuras de autoridad como Julián Leyzaola Pérez y el alcalde Mauricio Fernández, el autor de estas crónicas reseña y dibuja un México herido por la violencia.

“Te encuentras con que los personajes también son seres humanos, tienen familia y ellos ven el narcotráfico como un trabajo; esto no quiere decir que sus actos son justificables, sin embargo, los medios se han encargado de crear un estereotipo que no se apega a la realidad del narco”, señala Almazán.Chicas Kaláshnikov y otras crónicas compila una serie de historias publicadas por Almazán en distintos medios de comunicación durante un periodo de 11 años, entre 2001 y 2012. Son historias que no pierden vigencia, personajes que ahora son cotidianos, que aunque parecieran sacados de la ficción, son parte de la realidad.

Vida Digital – Fabrizio Mejía Madrid

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My rating: 4 stars

During a long night of insomnia, we join a forty-something man in what may be his mid-life crisis, or may just be an effort to come to grips with the realities of his life. Poking around on Facebook, he drifts off into a fantasy about a beautiful woman who won’t accept his friendship request. When he is unable to even bring his fantasy to a successful conclusion, we realize we’re in for some serious soul-searching. The question “what is love?” leads to an in-depth review of the thoughts of philosophers on the subject throughout history. Similarly, as the main character’s thoughts move gradually away from fantasy toward reality, he investigates such other deep questions as “what is human nature?” and “what is life?” By the end of the night, he has returned fully to reality, quite possibly in a better position to make some of the important life decisions that await him. An interesting, highly introspective literary novel, dealing bravely and imaginatively with a widely misunderstood issue.

Un hombre en sus cuarentas, ligeramente calvo, algo pasado de peso, tiene la impresión de que ha visto pasar la vida demasiado rápido y todavía no sabe qué fue lo que vio. Lo que no se le convirtió en un trauma, se le convirtió en un vicio. Ahora es un lío de heridas, miedos, inconexiones y pequeños excesos. Y ahora, en medio de tanta confusión, una joven mujer lo inquieta más de lo que está dispuesto a admitir. En una larga noche de navegación por internet, pensamientos perdidos, divagaciones y recuento existencial, trata de saber qué hacer con su vida. Quizá lo consiga, aunque el lector se ve tentado a apostar que no.