Leaving Tijuana

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Heading east by bus.

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Hilario Peña – La mujer de los hermanos Reyna

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My rating: 4 1/2 stars

As I read Hilario Peña’s delightful novel, I felt as if I were solving one of those big, beautiful jig saw puzzles I used to solve with father on summer vacations. Covering a 40-year time span, it’s gradually revealed to be the saga of a loosely-knit family’s move from a dying town in Sinaloa to a position of power in the thriving city of Tijuana.

A story that shows what can be accomplished with ambition, brains and a faulty moral compass, the themes are constant reinvention, constant betrayal, and the importance of family – even wildly dysfunctional family. There’s lots of action. The book features a murder mystery, a gang war, police and political corruption, drug trafficking, the use of religion and sex as tools for personal and financial gain, and an allegorical escape of wild animals from the zoo.

There’s a huge cast of vividly-written characters, but the story revolves around three principal players. Roberto Reyna is a scheming womanizer with a surprising weakness. He has a distant, but strong tie to his half-brother, Nicolás, a seeming innocent who nevertheless has no problem capitalizing on the outrageous situations that present themselves. Most interesting of all is the mysterious Lorena “La Morena.” While she struggles for control over her own life, there’s no doubt that she has control over everyone she comes into contact with. Every time I thought we were finished with a character, he would come back to fill in another piece of the puzzle.

There were a large number of pieces in this puzzle, but I trusted the author to pull them all together, which he did, providing a truly satisfying and engaging reading experience.

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The author’s description of his book, and the thought process that went into its creation:

La mujer de los hermanos Reyna narra las vivencias de un grupo de estafadores de poca monta entre los que se encuentran un comisario holgazán, su medio hermano y una despampanante mujer fatal apodada la Morena, quienes, con sus actos, llevarán a la ruina a un pueblo sinaloense llamado Estación Naranjo, antes de huir hacia la ciudad de Tijuana, donde cada uno se reinventará a sí mismo, superando su condición de desheredados por medio de complejas estafas, la única manera de subsistir en el mundo en el que viven, donde nada se les dio gratis.

Con esta obra me propuse crear un nuevo género al que llamo Melodrama Policiaco, el cual se encuentra influenciado en partes iguales tanto por la novela negra norteamericana como por algunos culebrones del canal de las estrellas; estos melodramas épicos que en ocasiones llegan a abordar la vida de todo un pueblo y que regularmente terminan con la villana quemada, rapada, desfigurada y metida en un manicomio.

Se me ocurrió la idea de un don Juan sinaloense, con hijos regados por todo el estado. Me pregunté, ¿cómo sería la relación entre estos medios hermanos, separados no solo por kilómetros de distancia entre sí, sino también por rencores, celos y envidias? Enseguida coloqué a una mujer de carácter fuerte y actos sumamente sensuales en medio de ellos, agregué un poco de melodrama a la mezcla, lo metí todo dentro de una trama de género policiaco, y de pronto ya tenía el concepto bien cuajado. Ahora solo hacía falta escribirlo.

El tema de don Juan me llevó a otro que es común denominador de todas mis historias: el tema rulfiano de la búsqueda del padre (de manera descarada el inicio de esta novela parafrasea el inicio de Pedro Páramo). Al menos es lo que persiguen los protagonistas de mis últimos tres libros, una figura paterna que les enseñe a convertirse en hombres para dejar de cometer los errores y tropiezos que terminarán provocando en unos casos la risa y en otros la lástima de parte de los lectores.

A cada personaje lo mueve una motivación diferente, como es el caso de la Morena, quien es guiada por su irreprimible deseo de libertad que más tarde se transforma en ambición de poder. Al comisario Nicolás Reyna lo mueve su deseo por reencontrarse con su padre, mientras que todo lo que Roberto Reyna desea, a pesar de su inicial pose de macho mexicano, es retornar al útero materno, a aquel origen apacible e idílico que terminó abruptamente con el suicidio de su madre. Al secuaz de este trío, el maquiavélico Rigoberto Zamudio, lo mueve su vampírica obsesión por poseer a la Morena, a quien ve como la fuente de la eterna juventud.

Existe una nostalgia que impregna todo el libro, con personajes que miran siempre hacia su pasado con añoranza. Evelina Zamudio y la nostalgia por las tradiciones de su pueblo, la mayoría de ellas abolidas por los caprichos de un pastor evangélico; el subprocurador César Mayorga y su nostalgia por un sistema político tan autoritario como funcional. Margarita Lizárraga, la figura materna sobre la que se abalanza Roberto Reyna para dejar atrás su vida de pendencias. También están otros personajes, como Raquel Torres, esta empleada de una joyería a punto de ser asaltada, quien padece del complejo de Electra hasta que conoce a Leonardo Zamudio, alias el DiCaprio, uno de los asaltantes a los que se habrá de enfrentar en el clímax de la historia.

El humor es otro ingrediente importante en La mujer de los hermanos Reyna, sin embargo procuré que éste funcionara como parte del hilo conductor más que como fin en sí mismo. Una herramienta de la cual me valgo para que el lector siga conmigo y escuche el mensaje que lanza una vida como la de Lorena Guzmán. Un mensaje difícil de desentrañar, incluso para el autor, pero que definitivamente se encuentra ahí, hablándonos en todo momento.

Mi novela predilecta de cuantas he publicado. La considero la mejor.La recomiendo ampliamente.

Looking For Seafood in Mexico

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I took a long taxi ride to the beach in Tijuana to try a restaurant that Anthony Bourdain featured on his show. Guess what? Terraza Vallarta isn’t there any more. $22 in cab rides later, at least I had a nice conversation with the cab driver… It was one of the less expensive little white cabs, so I probably made his night.

On Saturday night in Hermosillo, I took another long cab ride – not as long this time – to a Sinaloa style seafood restaurant called El Charco. Before the taxi could leave, a lovely young woman raced out to tell me that they closed at 7:00 pm. I’ve come across this with other seafood places in Mexico.I ended up at La Cobacha, a huge place with an extensive menu. I had a mixture of shrimp, scallops and avocado in a sweetish red sauce called Manjar de Neptuno… Finally got my seafood fix.

Tijuana to Hermosillo by Bus

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They told me the ride would take 12 hours, but it turned out to be 13 and a half. Not a big deal.

The scenery was mostly desert, but the first couple of hours covered some remarkable arid mountain scenery. The bus drivers with the Elite bus company couldn’t have been nicer. When they saw me taking pictures, they made a special stop at a “mirador” so I could get better shots.

Cabeza, Cabeza, Cabeza

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I just started this trip on Thursday, taking buses from Los Angeles to Tijuana, and from there to Hermosillo, and I’ve had a surprising number of invitations to eat the heads (cabezas) of various animals. The picture of the steaming skull is from my favorite taquería in Tijuana, Tacos El Gordo. The others are from the Mercado Municipal in Hermosillo. Each time I passed a food stand, they tried to lure me in for breakfast with their delicious cabeza… So far, I’ve managed to resist the temptation.

Chicas Kaláshnikov y Otras Crónicas – Alejandro Almazán

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My rating: 4 1/2 stars

Alejandro Almazán’s fiction can be cynical and disturbing. His recent novel El Más Buscado (see my earlier review) paints a troubling portrait not only of an elite leader in the drug industry, but also of the Mexico that has allowed him to exist and flourish. Chicas Kaláshnikov y Otras Crónicas, however, is disturbing at an entirely different level, because it’s not fiction. It is a series of interviews with the very real people who populate the Mexican drug trade, stripping away the cliches, horrors and romanticism that have filled our imaginations for many years.

A collection of stories published by Almazán in various publications between 2001 and 2012, the book introduces us to Yaretzi, a young woman now sitting in a Chihuahua jail, who wielded her AK47 cuerno de chivo (the Mexicans call them “goats’ horns”) as a surprisingly underpaid cartel assassin. She doesn’t look at her victims for fear of going crazy. We also meet Jota Erre (J.R.), who has been lured into various low-level jobs for the cartels, ranging from marijuana harvester to debt collector / assassin. At every turn, however, he comes away without getting paid, and what recourse does he have? None… if he wants to stay alive. At another end of the spectrum, we meet Julián Leyzaola Pérez, the one-time chief of police in Tijuana, and celebrated “incorruptible cop.” In a remarkable series of interviews, Almazán records the opinions, insights, and even introspections of a controversial figure widely held to be a hero.

These and other characters are presented so vividly, but without embellishment, that the “war on drugs” now has a face. The face of the real people involved in it.

Reseña de Rodrigo Araiza en EstiloDF:

Más allá de las tramas y personajes retratados en este compendio de historias, Chicas Kaláshnikov y otras crónicas ofrece un panorama de un problema que aqueja a la sociedad mexicana: el narcotráfico.

La mal llamada “guerra contra el narco” pasó de ser una gripa bajo control a un cáncer invasivo capaz de destruir el tejido social desde su célula más básica: la familia. En su ejercicio periodístico, Alejandro Almazán ha escudriñado dentro de las historias del narcotráfico, y como resultado de esa búsqueda se encontró con un país hundido en la pobreza, desigualdad, injusticia, corrupción y prepotencia, ingredientes básicos para un estado fallido.

A través de personajes como Lino Portillo Cabanillas, El Jota Erre; el adolescente sicario conocido como El Ponchis, e incluso figuras de autoridad como Julián Leyzaola Pérez y el alcalde Mauricio Fernández, el autor de estas crónicas reseña y dibuja un México herido por la violencia.

“Te encuentras con que los personajes también son seres humanos, tienen familia y ellos ven el narcotráfico como un trabajo; esto no quiere decir que sus actos son justificables, sin embargo, los medios se han encargado de crear un estereotipo que no se apega a la realidad del narco”, señala Almazán.Chicas Kaláshnikov y otras crónicas compila una serie de historias publicadas por Almazán en distintos medios de comunicación durante un periodo de 11 años, entre 2001 y 2012. Son historias que no pierden vigencia, personajes que ahora son cotidianos, que aunque parecieran sacados de la ficción, son parte de la realidad.

Los Tucanes de Tijuana – El Tucanazo

A lively song by Los Tucanes de Tijuana, probably the most popular Norteño band in Mexico. Hugely successful, they can fill stadiums on either side of the border. There has been some controversy over the years, though, over whether they have had ties to major figures in the drug trade.